Seti@home: Buscando señales de vida

Estando en la primaria, alguno de mis compañeros, al conocer mi visión atea (aunque todavía no tenía idea qué era ateo y sus implicancias) de la realidad me decían “te vas a ir al infierno por no creer en Dios” cuando les decía una y otra vez que los dinosaurios existieron, que las pruebas eran fehacientes y que estaba demostrado como hecho científico o cuando hablaba de la existencia de vida no-humana en el espacio exterior. A los niños es fácil malearle el pensamiento pero es triste decir que eso ocurriera a finales de siglo XX y no a fines del XIX.
Actualmente a éstos temas científicos se los combate con algo muy de moda llamado creacionismo y/o diseño inteligente. Es otro tema de conversación. (Lectura recomendada: Paleofreak)

Una de las tantas preguntas que me hacía de chico era si existía vida en otros mundos teniendo en cuenta que solo 400 mil millones de estrellas (número estimado) existen en nuestra galaxia y supongamos que una de 1 millón de estrellas tenga vida. Nos quedan 400 mil sistemas planetarios con vida en al menos un planeta y que de esos 400 mil sistemas, uno de mil tenga vida inteligente. Ya nos da 400 culturas en nuestra galaxia.
Pero multipliquemos esto por 100 mil millones de galaxias estimadas, aunque podrían ser mas porque muchos cosmólogos dicen que el universo está en en expansión. ¿Podríamos estar solos? ¿No sería un gran espacio desperdiciado si estuviéramos solos? Por otra parte, si lamentablemente fuera así, ¿no deberíamos cuidar más nuestro planeta?

Por suerte, hay mucha gente dedicada a la ciencia y a la búsqueda de vida inteligente en otros planetas.
Hace ya muchos años que existe el proyecto SETI (Search for Extra-Terrestrial Intelligence). Como todo proyecto científico de estas características, debe haber tenido un fin militar (y lo debe tener) pero centrémonos en lo científico.

Radiotelescopio de Arecibo, Puerto Rico


Carl Sagan escribió en 1985 una novela llamada Contacto en la que cuenta la pasión de la doctora Arroway por la búsqueda de algún destello de inteligencia alienígena en algún lugar del universo. La novela fue adaptada a película en 1997 y protagonizada por Jodie Foster. Cuando ví la película me gustó tanto que la he visto un par de veces y hace un tiempo atrás, cuando tuve la oportunidad me compré el DVD. Me pareció más ciencia que ficción.

La verdad es que no se exactamente en qué estado estará el proyecto SETI (me refiero a fondos) pero lo cierto es que el poder computacional que poseen para procesar toda la información que los radiotelescopios captan del espacio exterior aunque es muy poderosa, no es suficiente. Por lo tanto tuvieron una idea muy inteligente: ¿por qué no pedir ayuda de nuestros aficionados?

Los fervorosos de la ciencia (y la ciencia ficción) querríamos ser partícipes del descubrimiento que podría cambiar la historia de la humanidad.
Es por eso que en 1999 crearon un software llamado Seti@home, desarrollado por la Universidad de Berkeley. El concepto era el de computación distribuida (algo así como un cluster). Esto significa utilizar muchas computadoras como una sola supercomputadora para así poder procesar información capturada por los radiotelescopios de una manera mucho más rápida.

La idea básica de este software era que cuando no usáramos las computadora (tiempos muertos), la misma se dedicaría a procesar la información y mostraría un salvapantallas con el progreso del análisis.

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Imagen 3D del análisis que se hace de las ondas de radio

nullA pesar de la pequeña capacidad de procesamiento de nuestras PCs (comparada con las supercomputadoras), la potencia generada entre todas las participantes es de 528 teraflops, lo que equivale al puesto 4 en el listado de supercomputadoras (la 4ta es la BlueGene/L con un pico de 596 y una media de 487 teraflops).
Nota: 1 teraflop es 1012 operaciones de punto flotante por segundo.

La primera vez que instalé SETI@Home fue hace unos 10 años atrás pero no lo usé mucho. Primero porque necesitaba estar conectado a Internet cada tanto tiempo (tenía dial-up) y segundo porque con un procesador Pentium 233mhz, la estimación para completar el análisis de información daba un tiempo exorbitante (tal vez una semana).

Pasó ya una década y aunque mi máquina no es un i7 o un Phenom decidí probarlo otra vez.
Actualmente SETI@Home corre sobre una plataforma llamada BOINC. BOINC significa Berkeley Open Infraestructure for Network Computing.
BOINC es una infraestructura de computación voluntaria y en red para computar-simular escenarios.
El sitio web de BOINC dice:

Use el tiempo de inactividad de su ordenador (Windows, Mac, o Linux) para curar enfermedades, estudiar el calentamiento global, descubrir pulsares, y haga muchos otros tipos de investigación científica.

Pasos:

  • registrarse en el sitio de SETI@home
  • Si tienen Ubuntu o alguna distribución pueden bajarlo de sus repositorios. Bajar el boinc-client boinc-manager. En mi caso, el boinc-manager (que se conecta al boinc-client) en mi versión de 64 bit no me anduvo bien. Hay varios comentarios en los foros en donde el manager no puede conectarse al cliente. Es mejor bajar la última versión (6.6) del sitio de SETI y ejecutarlos de manera local.
  • si ejecutan el manager bajado del sitio web, les aparecerá una ventana para elegir un proyecto de entre muchos. Deben elegir SETI@Home. Si usan el del repositorio de Ubuntu, deben ingresar la URL cuando la pida: http://setiathome.berkeley.edu.

Con este software uno puede especificar cuántos recursos (CPU, memoria, disco, red) de nuestra computadora se desea utilizar y especificar la franja horaria.
Lo interesante es que puede ejecutarse el cliente (boinc-client) en una máquina y varios usuarios (en diferentes computadoras) de la red pueden conectarse a éste mediante el boinc-manager y asignarle diferentes tareas. Lo que me parece no se puede hacer es tener dos computadoras en diferentes redes trabajando sobre una misma tarea.
SETI@home además tiene la capacidad de usar el GPU de ciertas placas de video NVIDIA lo que hace que el procesamiento sea el doble o mas rápido que con otras máquinas de iguales características pero sin esta placa video.

Las computadoras que están en el puesto número 1 y 2 de procesamiento en SETI@home son:
– AMD Phenom II X4 920 (4 procesadores) y AMD Phenom II X4 940 BE @ 4 x 3.0 GHz
– NVIDIA GeForce GTX 295 y GTX 260 respectivamente.
– SO: Windows XP Professional x64 Editon, Windows XP Home x86 Editon, ambos con Service Pack 2.

Creo que SETI no es sólo búsqueda de vida inteligente en otros mundos sino que además es pensar nuestra existencia con más humildad.

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7 comments

  1. ¡Oh, muy buena la foto en alta definición!
    Con la tecnología actual y la de los próximos años se avanzará mucho. Lástima que se malgasta el dinero en otras cosas como armamento, levantar bancos usureros, comprar empresas en quiebra, fútbol, etc.
    Actualmente el LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) de la NASA envía a la Tierra diariamente un total de 461 gigabytes de información sobre la Luna.
    http://www.networkworld.com/community/node/44529
    Gracias por comentar, saludos.

  2. Me baje el BOINC, pero al seleccionar el proyecto SETI@home me indica que la url no es valida, ¿vos lo tenes activo actualmente?
    Saludos

  3. If the romantic racialist abolitionists formed these beliefs via some culpably defective process, discrimination on the basis of these beliefs would constitute wrongful discrimination. ,

  4. Yo creo que algo o alguien está allá afuera no se donde pero que de una u otra forma hubo contacto de civilizaciones hay vestigios de ello en las civilizaciones anteriores a la nuestra, he estado corriendo el proegrama SETI en sus dos faces.
    La FUQ no la entendí.

Antes de darle al botón "Publicar" y mandar todo al carajo, te recomiendo que respires hondo y leas las FUQ que te iluminarán el camino :)

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